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Bem, aconteceu. Várias semanas atrás, na esteira da crise de saúde pública mais conseqüente que a maioria de nós já viu em nossas vidas, a Apple e o Google se uniram para ajudar a combater o coronavírus usando suas plataformas mais valiosas: os pequenos dispositivos em nossos bolsos.

Os gigantes da tecnologia já implantaram APIs globais de rastreamento de contatos de coronavírus para uso por funcionários de saúde pública, e uma atualização futura dos sistemas operacionais Android e iOS permitirá que usuários de telefones celulares registrem voluntariamente seus estados de infecção. Se um indivíduo recebeu um diagnóstico positivo, outros usuários que aceitaram, cujos dispositivos estiveram próximos ao paciente diagnosticado durante o período de incubação, receberão uma notificação indicando que podem ter sido expostos. O Google e a Apple planejam implantar a ferramenta de rastreamento de contatos de maneira segura, alegando que “a ferramenta não coletaria a localização dos dispositivos … e manteria as pessoas anônimas nos servidores centrais”.

Entre essas duas empresas, uma alta taxa de adesão significaria uma cobertura global notável da população. Com base em dados agregados das previsões de usuários de smartphones da eMarketer para 2020, 40% da população mundial, ou 3,06 bilhões de pessoas, são usuários de smartphones. Os sistemas operacionais iOS da Apple e Android do Google são implantados na grande maioria dos smartphones, especialmente nos mercados ocidentais, como os Estados Unidos, onde a Apple e o Google têm 45,6% e 53,8% de participação de mercado, respectivamente.

Dados esses números, a Apple e o Google, em conjunto, têm maior alcance global autenticado e envolvimento do usuário do que qualquer governo ou organização internacional poderia alcançar por conta própria. É por isso que, embora não seja sua verdadeira função, funcionários públicos e consumidores procuram essas empresas para fornecer ajuda – Apple e Google são os únicos que têm a rede incorporada para conectar os consumidores à esfera pública, de forma rápida e em escala, e essa habilidade pode ir muito além da saúde pública. E quanto à privacidade?

O SO “Privacidade”

A noção de um sistema operacional de privacidade de dados é um ideal utópico defendido por tecnólogos de interesse público e por geeks de privacidade, inclusive eu. A ideia básica de um sistema operacional de privacidade é que os consumidores possam gerenciar suas configurações de privacidade de dados em todos os serviços com os quais interagem a partir de um aplicativo centralizado associado a cada um de seus dispositivos online. Um sistema operacional como este permitiria ‘ganchos’ ou ‘plug-ins’ de privacidade, pelo qual qualquer serviço que deseje acessar os dados do usuário digitalmente precisaria se integrar ao sistema operacional, publicar suas próprias opções de privacidade com as políticas que o acompanham e respeitar o usuário preferências de privacidade para se qualificar para acesso.

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Hoje, a Apple e o Google incluem versões de sistemas operacionais de privacidade em todos os seus dispositivos. Cada vez que você baixa um novo aplicativo móvel, é solicitado que você defina suas preferências de privacidade, que geralmente giram em torno de se e com que freqüência você deseja permitir o acesso aos dados. Ambas as empresas permitem que você revise e ajuste essas preferências a qualquer momento.

Conforme você navega nas diferentes configurações de privacidade, não é um salto mental rebuscado considerar se a Apple e o Google poderiam controlar o acesso e o uso de nossos dados por outros serviços. Até certo ponto, eles já o fazem – cada plataforma tem seus próprios requisitos para participação em suas respectivas lojas de aplicativos, e os desenvolvedores de aplicativos devem obedecer a essas políticas para ter uma listagem na loja de aplicativos a partir da qual os clientes podem fazer o download.

Os aplicativos já podem aproveitar os ganchos de privacidade de dados, permitindo o acesso a dados como dados de localização, informações de contato, dados de outros aplicativos e fotos. Esses ganchos podem ser aumentados para incluir controles mais granulares e mecanismos de segurança mais robustos para o compartilhamento e revogação retroativa de dados pessoais. Você, como proprietário do dispositivo (e dos dados), deve definir suas preferências de privacidade a partir de uma interface central.

Neste momento, sem a intervenção da legislação de privacidade de dados generalizada, Apple e Google (com exceção da Tencent e Alibaba na China) são indiscutivelmente as únicas entidades públicas ou privadas que poderiam realisticamente lançar sistemas operacionais de privacidade em escala. A maioria dos outros provedores de serviços que desejam acessar os dados do consumidor tem algum tipo de relacionamento com pelo menos um dos dois gigantes da tecnologia, e ninguém mais está no bolso de quase todos os cidadãos online. Ambas as empresas, mesmo com seus históricos irregulares em questões de privacidade e antitruste, parecem ansiosas para pegar a onda da privacidade. Ainda assim, é sensato confiar neles para coletar e controlar com responsabilidade o uso de nossos dados digitais?

Podemos confiar neles?

Acredito que a maioria das pessoas que trabalham para a Apple e o Google são bem-intencionadas e desejam causar um impacto positivo no mundo. É por isso que eles vêm trabalhar todos os dias para criar produtos inspiradores. No entanto, como a jornalista de tecnologia Kara Swisher sempre nos lembra, devemos considerar a versão Black Mirror de como essa implantação acontece. O colunista da Forbes, John Koetsier, argumenta que, embora consentisse a participação na ativação das ferramentas de rastreamento de contatos contribuirá muito para aliviar o tributo da crise, “você pode imaginar um cenário em que governos locais devastados por infecções de COVID-19 forçam [Apple e Google] a habilitá-lo por lei”.

É aqui que a implementação bem intencionada de segurança de privacidade de qualquer sistema operacional de saúde pública (ou privacidade) se torna uma ladeira escorregadia. E se, como vimos com o Código de Saúde Alipay da China, as pressões sociais e legais obrigassem a Apple e o Google a revelar as identidades dos pacientes ou usar esses dados para fins que vão além do controle da disseminação do coronavírus? E se esses requisitos fossem aplicados a quaisquer dados coletados nessas plataformas?

A Apple, que tornou tecnicamente impossível por padrão para a empresa desbloquear o dispositivo bloqueado de um usuário sem intervenção do usuário, já teve algumas brigas com as autoridades americanas em torno dos direitos dos cidadãos à privacidade. O Google recebe tantas solicitações civis de dados do usuário que construiu um processo detalhado para atendê-las, descrito em um artigo público da Central de Ajuda.

Até agora, o respeito cultural e institucional pela divisão entre os setores público e privado nos EUA permitiu que a Apple e o Google evitassem conceder ao governo carta branca de acesso aos dados do consumidor gerados por meio de seus serviços. No entanto, nem todos os países mantêm uma linha entre o público e o privado e, onde existem, essas linhas costumam se tornar mais confusas em uma crise. Se a Apple e o Google agissem como sistemas operacionais de privacidade universal, sem uma estrutura legal internacional reconhecendo a soberania dos cidadãos sobre seus próprios dados, há alguma probabilidade de que a privacidade se tornasse discutível em face das demandas de acesso aos dados de governos que controlam a capacidade para que a Apple e o Google operem em seus respectivos países.

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Além do risco representado por malfeitores externos que podem explorar dados pessoais do consumidor para manter o poder ou exercer práticas discriminatórias, há uma questão em aberto sobre se a Apple e o Google estão bem posicionados para proteger a privacidade. Seus modelos de negócios são estruturados de forma que as empresas só sejam incentivadas a proteger a privacidade dos dados desde que 1) o façam bem o suficiente para evitar um boicote aos seus serviços por parte dos consumidores e 2) os dados não sejam privados deles.

A valorização do Google continua a disparar precisamente como resultado de sua capacidade singular de criar produtos em torno da captura de grandes quantidades de dados de perfil de consumidor online. A expansão de seus serviços depende cada vez mais da coleta de dados “excedentes comportamentais” que geramos ao usar os produtos voltados para o consumidor do Google. Como resultado, permitir que o Google defina a estrutura para privacidade de dados seria como entregar suas chaves a um ladrão de carros que promete ainda levá-lo aonde você precisar.

Em uma tentativa de contrastar totalmente com o Google, a Apple se elogia publicamente por sua abordagem da privacidade como um direito humano. Embora as alegações da Apple sobre a preservação da privacidade possam ter algum mérito, elas dependem da noção de que a Apple não precisa de dados do consumidor para administrar seus negócios porque seu modelo de negócios é baseado em vendas diretas ao consumidor de hardware e software. Na realidade, o iOS da Apple e seus próprios aplicativos ainda são bastante porosos quanto à privacidade, permitindo quase tanta coleta de dados em escala pela Apple e outros terceiros quanto o Android permite. Também não há garantia de que a Apple não se ramificará em modelos de negócios dependentes de dados no futuro, quando atingir a saturação do mercado para seus produtos de hardware. Na verdade, a política de privacidade da Apple deixa claro que a Apple já usa os dados coletados por meio de seus aplicativos de saúde, notícias, podcast e Apple TV + para informar melhorias de produto e publicidade.

Embora eu seja grato por essas empresas terem intensificado a ausência de uma resposta internacional elegantemente coordenada à atual pandemia, é errado questionar se elas nunca terão segundas intenções na coleta de dados potencialmente confidenciais? Em um mundo onde o acesso a dados em escala é cada vez mais sinônimo de poder, seria ingênuo confiar que a Apple e o Google, duas empresas públicas em dívida com os acionistas, sempre agirão em nosso interesse.

Apesar do ceticismo justo sobre os papéis da Apple e do Google na resposta à pandemia, essas empresas certamente não são tão nefastas quanto parecem – elas são feitas de pessoas, fazendo o seu melhor. Essas pessoas, como quaisquer outras, às vezes cometem erros. Mesmo assim, ainda tenho esperança de que, em parceria com reguladores e tecnólogos de interesse público, eles implantem sistemas operacionais que salvaguardem não apenas o interesse público, mas também nossa privacidade. Na ausência de legislação, eles podem ser os únicos que podem.